Opinión

31 May 2017
Opinión | Por: Verónica Ruiz

El Gigante del Sistema Solar

Para los romanos era su dios principal, padre de todo el Universo, todopoderoso de los cielos. Júpiter es el quinto planeta del sistema solar, un gigante gaseoso, es el planeta más grande del sistema solar, con una masa de aproximadamente mil veces la masa del Sol. Debido a su gran tamaño, es fácilmente observable a simple vista, e incluso con la ayuda de un telescopio pequeño pueden distinguirse sus satélites principales. Estos son conocidos como satélites Galileanos, ya que fueron descubiertos por el gran Galileo Galilei en 1610. Ahora conocemos a estos satélites como Io, Ganímedes, Calisto y Europa, y con ayuda de telescopios más potentes y sodas espaciales se han descubierto que hay 67 satélites orbitando Júpiter.

 Bandas de nubes en la atmósfera de Júpiter. Imagen del Telescopio Espacial Hubble/NASA

Júpiter ha sido explorado en varias ocasiones utilizando sondas y robots, algunas de las más conocidas fueron la Pioneer y la Voyager, que volaron cerca de Júpiter. La sonda New Horizons, cuyo destino era Plutón, aprovechó la gravedad de Júpiter para aumentar su velocidad y lograr la trayectoria para poder llegar a su destino.

El 5 de agosto de 2011, el Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA lanzó la sonda espacial Juno, cuyo destino final era el gigante del sistema solar. Viajando a aproximadamente 250 mil km/h, le tomó 7 años alcanzar la órbita polar de Júpiter, y fue hasta hace unos pocos días que los científicos publicaron los primeros resultados de los datos enviados por la Juno.

Los primeros resultados de la misión presentan un planeta mucho más complejo y fascinante de lo que imaginábamos, con ciclones del tamaño de la Tierra, tormentas que viajan muy profundo hasta el núcleo del planeta y un campo magnético gigantesco, y grumoso, con una intensidad de diez veces el campo magnético de la Tierra. “Estamos emocionados de compartir nuestros recientes descubrimientos, los cuales nos ayudan a comprender mejor qué hace a Júpiter tan fascinante” dijo Diane Brown, encargada de la misión Juno en la sede de la NASA en Washington.

Una de las principales características de Júpiter son sus gigantescas tormentas, es por eso que la misión esperaba encontrar enormes remolinos en cada uno de los polos del planeta. La sorpresa de los científicos fue que Juno encontró que en los polos de Júpiter hay cientos de “pequeños” ciclones arremolinados, algunos de hasta 1 mil 400km de diámetro, esto causa que la atmósfera de Júpiter en sus polos sea mucho más turbulenta de lo que se había imaginado. Los científicos ahora necesitan más datos para poder explicar la naturaleza tan turbulenta de los polos de Júpiter, puede que sea un sistema cíclico y que esta acumulación de tornados sea solo una etapa de este ciclo, y luego desaparezcan, o puede que sea una configuración estable y los polos del planeta siempre tengan esa configuración. Juno deberá recolectar más datos para poder solventar estas interrogantes.

Imagen del polo sur del planeta Júpiter, visto desde la sonda Juno

Galileo, el padre de la astronomía moderna, fue de los primeros en investigar y observar a Júpiter desde un punto de vista científico. Sus observaciones sirvieron como arco de batalla para refutar a la Iglesia Católica sobre la teoría geocéntrica del Universo, y es por esto que su nombre debe ser llevado lo más cerca posible del gigante del sistema solar; la sonda Juno lleva a bordo una placa de Aluminio dedicada a Galileo Galilei. La placa tiene grabado el retrato de Galileo y un texto con su letra, de lo que escribió en su diario de observaciones en enero de 1610, mientras observaba las lunas Galileanas. La sonda también carga con tres figuras de Lego, que representan a Galileo, al dios romano Júpiter, y a su hermana y esposa, Juno. La figura de Juno tiene en la mano una lupa para representar la búsqueda de la verdad, Júpiter sostiene un rayo y Galileo su telescopio.

En la mitología romana, Júpiter dibujó un velo de nubes alrededor de sí mismo para ocultar sus misterios, pero Juno siendo fuerte y astuta era capaz de atravesar las densas capas de nubes, y revelar así la verdadera naturaleza de Júpiter, y vaya que sí lo está haciendo.

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